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TESTIGOS DEL MUNDO. CIENCIA, LITERATURA Y VIAJES EN LA ILUSTRACIÓN

Juan Pimentel
Madrid. Fundación Marcial Pons. 2003. 342 págs.

Se trata de un extraordinario trabajo del profesor Juan Pimentel. Perfectamente estructurado, original y renovador en sus enfoques, con fuentes y bibliografía adecuadas y algunas no muy manejadas en nuestro país y –como también es habitual en este autor- magníficamente escrito, con un estilo claro, muy certero y elegante.

El profesor Pimentel es un destacado especialista tanto en las cuestiones de viajes y viajeros y sus relatos y literatura, como en el análisis de diversas cuestiones relacionadas con la ciencia en la Ilustración. El cruce de ambas temáticas, las construcciones ideológicas e historiográficas de ellas derivadas, constituyen el eje de este trabajo. La estructura del libro nos da idea de su riqueza pero no de la profundidad y finura de análisis que el autor alcanza en sus capítulos. Capítulos tan sugerentes por ejemplo como el primero dedicado a "Impostores y testigos: verosimilitud y relaciones de viajes"; el tercero titulado "El Noroeste del alquimista: búsqueda y fábrica de un estrecho necesario"; el quinto sobre "El volcán sublime: Humboldt desde el Chimborazo"; el sexto que se ocupa de "Los libros del mundo: las colecciones de viajes como género de la Ilustración", o el séptimo acerca de "La ficción natural: Defoe, Robinson y la escritura de la vida".

Los textos son tan sugerentes como prometen sus títulos y, al tiempo, de un enorme rigor científico sustentado con una lectura sagaz y crítica de los clásicos, de la literatura de viajes europea y de una amplia historiografía comparada -especialmente, la anglosajona-. El autor reconoce la influencia del constructivismo, de la sociología del conocimiento y de los estudios sociales y culturales de la ciencia en sus investigaciones y trabajos, pero también una cierta libertad a la hora de seguir teorías y métodos. El espíritu crítico que huye siempre de los tópicos aceptados, el recurso a los clásicos y a la literatura, hacen del trabajo una obra de gran utilidad para el lector que renueva enfoques y perspectivas pero también para el docente para plantear nuevas cuestiones.

Basten como ejemplo del tono y de las intenciones del trabajo estas palabras introductorias del autor: "En este libro se cuenta la historia de cómo un continente dejó de existir y cómo un estrecho imaginario hubo de realizarse. Entre los personajes tratados hay un coleccionista criollo, un sabio prusiano y un ingeniero que acabó siendo novelista. Figuran navegantes y escritores variados: hidrógrafos, botánicos, polígrafos y hasta algún alquimista. Los textos con que hemos trabajado comprenden relaciones y libros de regiones alejadas de Europa, historias naturales, ensayo, filosofía, crítica histórica y literaria. Especialmente, hemos debido movernos desde la costa Noroeste de América hasta el Océano índico y desde París hasta Australia. Cronológicamente, alrededor de un siglo XVIII bastante largo con frecuentes incursiones hacia épocas posteriores y, sobre todo, anteriores".